The 2001 Southam Lecture: Reflections on Harold Innis's "Minerva's Owl"

James R. Taylor

Abstract


Abstract: The thinking of Harold Innis on the relationship of communication to the rise and fall of historical forms of social organization has been little exploited in the context of contemporary organizational dynamics. In this essay, I use Innis' distinction between the vernacular and writing as an explanatory device to examine current trends in organization. Many of the patterns Innis pointed to can equally be found in the formation and disappearance of large organizations in our time, even though the time scale is radically compressed compared to his historical analyses. In one respect, however, a new pattern is emerging in the postmodern organization, where the "vernacular" is that of the writers, not the written, with paradoxical implications for the standard theory of rational organization, enunciated by Weber and others.




Résumé: La pensée d'Harold Innis sur le rapport de la communication à la montée et la baisse de formes historiques d'organisation sociale n'a pas beaucoup été exploitée dans le contexte de dynamiques organisationnelles contemporaines. Dans cet article, j'utilise la distinction d'Innis entre « vernaculaire » et « écriture » pour expliquer des tendances courantes en organisation. En effet, on peut retrouver, dans la formation et la disparition de grandes organisations aujourd'hui, plusieurs des tendances qu'Innis a repérées, quoique leur durée est comprimée de manière radicale par rapport aux analyses historiques d'Innis. À un égard, cependant, une nouvelle tendance est en train d'émerger dans l'organisation postmoderne, où le « vernaculaire » est l'apanage de ceux qui écrivent plutôt que de l'écriture en soi, ce qui a une portée paradoxale sur la théorie conventionnelle de l'organisation rationnelle telle qu'énoncée par Weber et d'autres.

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