Sonar: Empire, Media, and the Politics of Underwater Sound

John Shiga

Abstract


This article traces the development of acoustic navigation media, or “sonar,” in the first half of the twentieth century, focusing on the relationships forged between underwater sound, electric media, and new techniques of listening. The central argument is that sonar shaped, and was shaped by, the expansion of warfare and capital underwater, and that this expansion came to be conceptualized by nautical organizations as dependent upon the control of underwater sound. Through analysis of key episodes in the conquest of subsea space, the author explores scientific, military, and commercial efforts to sense underwater objects and demonstrates how these efforts helped reconceptualize oceanic water as a component of undersea acoustic media and led to the material reorganization of the ocean’s acoustic field.

Cet article retrace le développement de médias acoustiques de navigation ou « sonars » dans la première moitié du vingtième siècle en mettant l’accent sur les rapports créés entre les sons sous-marins, les médias électriques et les nouvelles techniques d’écoute. L’argument central de l’article est qu’il y a eu une influence réciproque entre le sonar et l’expansion sous-marine de la guerre et du capital, et que les organisations nautiques ont commencé à concevoir cette expansion comme nécessitant le contrôle des sons sous-marins. Au moyen d’une analyse d’épisodes clés dans la conquête de l’espace sous-marin, l’auteur explore les efforts scientifiques, militaires et commerciaux pour repérer les objets sous l’eau et démontre comment ces efforts ont aidé à réaliser une nouvelle conception de l’eau océanique comme composante des médias acoustiques sous-marins, menant à une réorganisation matérielle du champ acoustique de l’océan.


Keywords


Sonar; Military communication; Materiality; Subjectivity

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