Calling Dick Tracy! or, Cellphone Use, Progress, and a Racial Paradigm

Authors

  • Judith A. Nicholson Concordia University

DOI:

https://doi.org/10.22230/cjc.2008v33n3a2062

Keywords:

Cultural analysis

Abstract

Abstract: The hero and phone-watch from Dick Tracy are evoked regularly in news and studies of cellphone use. This paper argues that the racial paradigm of White law enforcer and Dark law-breaker in the comic strip resonates in contemporary evocations and in discussions of cellphone use and crime. Representations of mobile communication and racialized criminality in Dick Tracy were inspired by the 1930s “war on crime” that intersected with wireless innovations and with lynching. This paper interprets that repeated evocation of the comic strip is a “perverse nostalgia” for an old-fashioned form of law and order premised on racialized violence and viewing.

 

Résumé : Les études et nouvelles sur l’utilisation du téléphone cellulaire font
souvent référence au détective de bande dessinée Dick Tracy et à sa montre
téléphonique. Cet article soutient que les évocations et discussions contemporaines sur l’utilisation criminelle du cellulaire reflètent le paradigme racial du policier blanc et du malfaiteur noir évoqué dans la bande dessinée. C’est la « guerre contre le crime » des années 30 influencée par les innovations sans fil et le lynchage de l’époque qui a influencé comment cette bande dessinée représente la communication mobile et la criminalité raciale. Cet article soutient que l’évocation récurrente de Dick Tracy qui a lieu aujourd’hui démontre une « nostalgie perverse » pour une forme ancienne de maintien de l’ordre fondée sur une violence et une lecture raciales.

Author Biography

Judith A. Nicholson, Concordia University

Judith A. Nicholson is Assistant Professor in the Department of Communication Studies at Wilfrid Laurier University, 75 University Avenue West, Waterloo, ON N2L 3C5. Email: jnicholson@wlu.ca.

Published

2008-10-19