A Cold Cut Crisis: Listeriosis, Maple Leaf Foods, and the Politics of Apology

Josh Greenberg, Charlene Elliott

Abstract


Abstract: In the summer of 2008, one of the worst cases of food contamination in Canadian history was confirmed when the Canadian Food Inspection Agency and Maple Leaf Foods issued a “health hazard alert” warning the public not to serve or consumer Sure Slice brand cold cuts. This localized warning quickly spiralled into a major listeriosis epidemic. More than 200 Maple Leaf Foods products were recalled, but not in time to prevent 20 deaths, the illness of thousands more and a class action lawsuit. This article explores Maple Leaf’s crisis response strategy. Locating our analysis in relation to theorizing about the legitimacy problems that corporations and other powerful actors face in late modernity, it demonstrates that Maple Leaf’s apology was effective in terms of restoring consumer trust and confidence to the extent that it addressed the uncertainties and anxieties that are endemic to contemporary risk society; and, more broadly, it "worked" by disrupting the distribution of risk and blame to other stakeholders.

Résumé : Pendant l’été 2008, un des pires cas de contamination alimentaire de l’histoire canadienne a été confirmé quand l’Agence canadienne d’inspection des aliments et les Aliments Maple Leaf ont émis une alerte de risque pour la santé avertissant le public de ne pas servir ou consommer les viandes froides « Sure Slice ». Cet incident localisé a rapidement pris l’envergure d’une épidémie de listériose. Maple Leaf a dû rappeler plus de deux cents de ses produits, mais cette action est arrivée trop tard pour prévenir la mort de vingt personnes, la maladie de milliers d’autres et une action collective contre la compagnie. Dans cet article, nous explorons la stratégie menée par Maple Leaf pour contrer cette crise. Nous situons notre analyse dans le cadre de théories sur les problèmes de légitimité éprouvés par les compagnies commerciales et autres dans la période actuelle de la modernité avancée. Nous démontrons ainsi que les excuses faites par Maple Leaf se sont avérées efficaces, car elles ont rétabli la confiance du public à leur égard dans la mesure où elles ont diminué les craintes et incertitudes qui caractérisent la société du risque contemporaine. Plus généralement, ces excuses ont réussi en interrompant la diffusion des risques et accusations vers d’autres parties prenantes.


Keywords


Crisis communication; Public relations; Listeriosis; Food safety; Apology

Full Text: PDF HTML


DOI: https://doi.org/10.22230/cjc.2009v34n2a2204

  •  Announcements
    Atom logo
    RSS2 logo
    RSS1 logo
  •  Current Issue
    Atom logo
    RSS2 logo
    RSS1 logo
  •  Thesis Abstracts
    Atom logo
    RSS2 logo
    RSS1 logo

We wish to acknowledge the financial support of the Social Sciences and Humanities Research Council for their financial support through theAid to Scholarly Journals Program.

SSHRC LOGO